¿Por qué las naciones asiáticas comenzaron a usar palitos chinos para comer?

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Creados aproximadamente hace 4.000-5.000 años en China, la primera versión de algo parecido a los palillos se utilizó en realidad para cocinar. Eran poco más que ramitas de madera que servían para remover los guisos. Aunque es difícil poner una fecha concreta, parece que no fue hasta el año 500-400 antes de Cristo que estos “palos” pasaron a utilizarse también como cubiertos para coger la comida.

El factor desencadenante de este tránsito al uso de dos palillos para comer fue, según los historiadores, un súbito aumento de la población que hizo que los utensilios de cocina escasearan. Para cocinar y servir más rápido, los cocineros de esa época comenzaron a trocear los alimentos, lo que pronto hizo innecesario el uso de cuchillos.

Otro factor que pudo haber precipitado desterrar los cuchillos de las mesas apunta a Confucio. Se cree que este filósofo era vegetariano y consideraba que los cuchillos no eran adecuados. Según una de de sus supuestas enseñanzas:

El hombre honorable y recto se mantiene alejado tanto de los mataderos como de las cocinas, y nunca utiliza cuchillos en su mesa.

La filosofía de Confucio es la causa más probable de que los palillos chinos sean romos en la punta, lo que los hace poco apropiados para pinchar alimentos. En unos 100 años, los palillos chinos fueron copiados por países vecinos como Japón, Corea o Vietnam. La diferencia más apreciable entre los palillos chinos y los japoneses es que los primeros están construidos en una sola pieza de bambú unida por la base que se separa antes de comenzar a comer. Los japoneses, por contra, están elaborados en dos piezas e, inicialmente, sólo se utilizaban en ceremonias religiosas.

Aunque la mayoría de los palillos están confeccionados en materiales baratos, entre los miembros de la nobleza y personajes acaudalados se hicieron populares los palillos de plata para prevenir envenenamientos. En aquél tiempo se tenía por cierta la creencia de que la plata se volvía negra al entrar en contacto con el veneno. Lamentablemente, ni el arsénico ni otros venenos comunes reaccionan con este metal noble. Para enredar más la cuestión, la plata sí que reacciona con el ajo, el limón o el huevo podrido, lo que probablemente trajo problemas a más de un cocinero.

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Cualquiera que haya sufrido intentando aprender a manejar los palillos se habrá preguntado por qué este instrumento puede ser más popular que una simple cuchara. Parte de la explicación está en la dieta. Los arroces orientales son de grano corto o medio y muy ricos en almidón. Esta composición hace que tiendan a pegarse entre ellos formando masas más fáciles de sujetar con unos palillos. En contraposición, los arroces occidentales son de grano más largo y suelto, lo que genera no pocos problemas para intentar comerlos con palillos.

Hechos curiosos:

  • En China, las antiguas cucharas tenían un pequeño extremo puntiagudo que se cree hacía las veces de cuchillo o tenedor. Es posible que incluso este sea el origen de esos otros utensilios.
  • Las ruinas de Yin Xu ofrecen el primer ejemplo de la escritura china y también del primer uso conocido de los palillos. Eran un set de bronce que se encontró en una de las tumbas de las ruinas.
  • Tradicionalmente, los palillos chinos están hechos de madera o bambú inacabado, sin pulir. Por contra, los palillos japoneses generalmente están pulidos y acabados.
  • La etiqueta a la hora de utilizar los palillos es muy importante en la historia y cultura asiática. Pueden variar mucho de país a país y persona a persona pero, en general, en la cultura tradicional china se considera de mala educación:
  1. Pinchar la comida con los palillos
  2. Rebuscar entre la comida con los palillos por un ingrediente en particular
  3. Dejar los palillos en el borde del bol (es lo que los mendigos hacen para atraer la atención)
  4. Que los niños cojan mal los palillos, ya que refleja una pobre educación por parte de los padres.
  • En la cultura tradicional japonesa, se considera de mala educación:
  1. Cruzar los palillos sobre la mesa
  2. Clavar los palillos verticalmente sobre el arroz
  3. Pasar comida de tu plato o bol con los palillos al plato o bol de otra persona
  • En la cultura taiwanesa, se considera de mala educación:
  1. Morder tus palillos o dejarlos en la boca durante mucho tiempo
  2. Utilizar tus palillos para coger ingredientes de un bol de sopa
  3. Dejar los palillos sobre la mesa. Los debes dejar en el reposa-palillos o colocarlos en un extremo del bol.
  • En la cultura coreana, se considera mala educación:
  1. Coger los cubiertos antes que las personas mayores
  2. Acercar demasiado el bol a la boca para comer
  3. Utilizar palillos para comer arroz, es algo considerado de clase baja. Se utiliza mejor la cuchara.

Vía gizmodo.com

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